Spotify의 Echo Nest 인수를 통해 보는 추천의 가치

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이전 포스팅인 “Pandora Radio를 통해 보는 추천의 가치“에서 언급한대로, 스크린과 입력의 제한이 뚜렷한 모바일 환경에서 데이터 분석을 통한 추천 기능의 가치는 중요하고, 앞으로 더욱 중요해질 것입니다. 그래서 Spotify가 음악 빅데이터 분야의 1위 스타트업인 Echo Nest를 인수했을때 가장 궁금했던 것이 바로 인수 금액이었습니다. 추천 기능 자체가 서비스의 핵심인 판도라 라디오의 시장 가치는 6조원이고, 강력한 추천 기능이 컨텐츠 소비의 75%를 만들어낸다는 넷플릭스의 시장 가치는 무려 26조원에 달합니다. Echo Nest는 Spotify 뿐 아니라 iHeartRadio, Rdio 등 Pandora를 제외한 대부분의 유명 음악서비스에 API 형태로 추천 기능을 제공하고 있는 거의 독점에 가까운 데이터 분석 플랫폼이므로, 올해 IPO를 앞두고 이미 4조원의 valuation에 2천 500억원을 작년 말 펀딩받고 올해 초 2천억원을 대출받은 Spotify가 현금과 주식을 섞어 상당한 금액을 지불하지 않았을까 싶었습니다.

그런데, 루머 형태로 언론에 보도된 Echo Nest의 인수가격은 대략 천 억원 수준이라고 합니다. 이는 작년 초 런칭한지 한달만에 Dropbox에 인수된 Mailbox의 인수가격과 같으며, Echo Nest가 ’12년 Series D에서 모집한 금액인 약 180억원을 10% 정도의 지분으로 추정한다면 사실상 down-valuation (펀딩 당시 valuation보다 인수 가격이 낮은)에 해당합니다. 비록 고객 기반과 브랜드가 약하고 성장성이 높지 않은 B2B 스타트업의 인수 가격이 대체로 B2C보다 낮게 형성되는 편이지만, 역사적인 왓츠앱 20조 인수 직후라 더욱 대비되는 것이 사실입니다.

하지만, 인수 효과는 벌써 나타나고 있습니다. Spotify는 인수 후에도 경쟁 서비스들에 제공하는 API에 손을 대지 않겠다고 했으나, 인수 직후 Rdio가 Echo Nest의 추천 API를 사용하지 않겠다고 선언했습니다. iHeartRadio 등의 다른 경쟁 서비스들도 추천 API를 계속 이용은 할 수 있지만 고객의 서비스 이용 정보가 전부 경쟁사로 흘러들어가는 격이므로 내부화를 고민하지 않을 수 없습니다.

이는 Spotify에게는 상당한 경쟁 우위가 될 수 있습니다. 수백, 수천만 곡의 컨텐츠를 분류해 metadata를 달아놓고, 역시 수백, 수천만의 유저 유형 역시 분석해야 하는 추천 기능은 알고리즘 자체의 우수함을 떠나 일단 구축하는데 상당한 시간이 소요됩니다. 판도라의 경우 서비스를 시작하기 전에 초기 추천 엔진을 개발하는데만 5년의 시간이 걸렸다고 하며, 넷플릭스가 데이터 사이언티스트들에게 수억원의 상금을 걸고 추천 엔진 고도화 컨테스트를 여는 것은 잘 알려진 사실입니다. 하지만, 넷플릭스나 판도라 급의 컨텐츠 추천 엔진을 구현하려면 정말 많은 자원과 시간이 소요되는데 반해 그 효과가 기대만큼 나오지 않을 확률이 더 높다는 것이 정설이라 거의 계륵과도 같은데, 이러한 문제를 Echo Nest가 신뢰할만한 추천 서비스로 풀어주고 있었던 구도였습니다. 경쟁업체도 사실상 없어서, Rdio 등의 경쟁서비스들은 이제 자체적으로 이 기능을 만들어야 합니다.

iTunes Radio의 폭발적인 성장과 Beats Music이 등장하고 삼성마저 Slacker와 손잡고 자체 음악서비스를 내놓는 무한 경쟁 구도에 Spotify의 Echo Nest 인수는 전략적으로 상당히 잘한 deal이라고 생각됩니다. 아직 음악 스트리밍 서비스의 부동의 1위는 Pandora이나, 작년 한 해 Spotify와 iTunes Radio의 가입자 성장이 Pandora를 넘어섰다는 분석도 있었습니다. Spotify는 Echo Nest 인수 뿐 아니라 기존 정액제 위주의 가격 정책에 무료 비중을 대폭 늘리면서 공격적으로 성장 모멘텀을 확보하고 있는데, 모바일에 이어 자동차 app 시장이 본격화되어 음악서비스들에 새로운 시장이 열리는 이 시점에 적절한 전략을 구사하고 있는 것으로 보입니다.

(image source: http://musicacomplexa.zzl.org)

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